AMSTERDAM – Een voormalig nobelprijswinnaar in de natuurkunde beweert dat de voorraad helium op aarde ergens tussen 2040 en 2045 zal opraken als het verbruik op het huidige tempo doorgaat.

Natuurkundige Robert Richardson van Cornell University waarschuwt dat het verbruik van helium nog nooit zo hoog is geweest als nu.

Als de mensheid op dit tempo doorgaat, zal de grondstof mogelijk binnen één generatie uitgeput zijn. Dat meldt nieuwssite Physorg.com.

Het verbruik van helium wordt volgens Richardson gestimuleerd door de extreem lage prijs van de grondstof.

Spotprijs

Vooral de Amerikaanse staat Texas verkoopt helium tegen spotprijzen. Texas beschikt over de grootste heliumvoorraad ter wereld. Maar volgens een Amerikaanse wet moet die voorraad voor 2015 helemaal zijn verkocht om een gat in de begroting te dichten.

Wanneer de stand van de wereldwijde voorraad helium in acht wordt genomen, is de huidige prijs twintig tot vijftig keer te laag, zo beweert Richardson.

Luchtballon

Helium wordt in vloeibare vorm gebruikt voor de koeling van MRI-scanners in ziekenhuizen. Ballonnen en luchtballonnen worden soms met heliumgas gevuld. Daarnaast wordt de stof gebruikt door ruimtevaartorganisatie NASA om de motoren van ruimteschepen schoon te maken.

Wanneer de voorraad helium op aarde opraakt, komen deze toepassingen in gevaar. Er bestaat namelijk geen kunstmatige manier om helium te produceren.

Helium ontstaat op aarde door radioactief verval van zware gesteenten. De aarde heeft ongeveer 4,7 miljard jaar nodig gehad om de huidige voorraad op te bouwen.