AMSTERDAM - Bij heldere hemel kunnen in de nacht van donderdag 12 op vrijdag 13 augustus veel 'vallende sterren' te zien zijn. De kortstondige lichtsporen behoren tot de jaarlijks terugkerende meteorenzwerm van de Perseïden.

Rond 3.00 uur kunnen tot wel honderd vallende sterren per uur te zien zijn! Vallende sterren zijn geen echte sterren die naar beneden vallen, maar kleine steentjes die vanuit de ruimte de dampkring van de aarde binnendringen.

Zo'n brokje steen heeft in de ruimte een grote snelheid van vele tientallen kilometers per seconde en als het de dampkring binnenkomt, remt de lucht het steentje af. Het wordt dan heet en verdampt op een hoogte van zo'n tachtig tot honderd kilometer.

Het lichtverschijnsel dat we zien is niet van het steentje zelf, maar van de lucht er omheen die ook sterk wordt verhit en gaat gloeien. Dit lichtverschijnsel wordt een meteoor genoemd. Enkele malen per jaar zijn er veel meer meteoren te zien dan normaal.

Stofdeeltjes

De aarde in zijn baan kruist dan de baan van een wolk stofdeeltjes, achtergelaten door een komeet - in het geval van de Perseïden is dat de komeet Swift-Tuttle. Dit jaar zijn de waarnemingsomstandigheden voor de Perseïden erg gunstig: er is namelijk geen storend maanlicht.

Op vrijdagavond is nóg een opvallend hemelverschijnsel te zien. In de avondschemering staan dan, laag in het westen de maansikkel en de planeten Venus, Mars en Saturnus vlak bij elkaar aan de hemel. Diezelfde planeten zijn overigens deze hele week al in elkaars buurt te vinden.