AMSTERDAM – Als mensen denken aan de dood, is hun brein minder sterk gericht op negatieve emoties en zelfbewustzijn. Dat beweren Chinese wetenschappers in een nieuwe studie.

Nadenken over je eigen sterfelijkheid zorgt er volgens wetenschappers van de Universiteit van Peking voor dat de hersenactiviteit afneemt in de zogenaamde bilaterale insula en de cingulate cortex. Dat zijn delen van het brein die worden geassocieerd met zelfbewustzijn en het verwerken van negatieve emoties.

De afname van hersenactiviteit suggereert dat de negatieve emoties van mensen tijdens gedachtes over de dood worden gedempt.

Kerkhof

De onderzoekers hebben hun bevindingen gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Neuropsychologia. Ze kwamen tot hun bevindingen door 20 proefpersonen te confronteren met aan de dood gerelateerde woorden, zoals kerkhof, grafsteen, onthoofding en lijk. Ondertussen werden er hersenscans gemaakt van alle deelnemers aan het experiment.

“Deze studie is erg interessant omdat er wordt gekeken naar het menselijke bewustzijn van de dood”, verklaart neurowetenschapper Philip Servos in het Britse tijdschrift New Scientist. “Het is niet zo verrassend dat we het vermogen hebben om onze emoties in deze context te onderdrukken. Het is wel opmerkelijk dat dit tot uiting komt in twee relatief oude structuren in het menselijk brein.”

Gevaar

Overigens hebben overpeinzingen over de dood niet alleen een dempend effect op hersenactiviteit.  Het is al langer bekend dat doodsgedachtes juist leiden tot meer activiteit in hersendelen die zich bezig houden met bedreigende en onplezierige situaties.