AMSTERDAM – In Amerika is toestemming gegeven voor de eerste experimenten met embryonale stamceltherapie op mensen. Het biotechnische bedrijf Geron mag klinische proeven gaan doen op patiënten met een dwarslaesie.

Geron heeft het groene licht gekregen van de Amerikaanse Food and Drug Administration (FDA) om behandelingen met stamcellen van menselijke embryo’s te gaan doen. Dit meldde Geron op de website.

Het bedrijf heeft vijftien jaar en meer dan honderd miljoen dollar geïnvesteerd in het ontwikkelen van de behandeling. Ze hopen binnen een paar maanden te kunnen beginnen met de proeven.

Revolutionair

“Het zou revolutionair zijn als de behandeling werkt bij mensen”, zei doctor Richard Fessler, een neurologisch chirurg aan de Northwestern-universiteit, die het onderzoek zal leiden.

“De therapie biedt een goede behandelingsmethode voor duizenden patiënten die elk jaar ernstig ruggenmergletsel oplopen.” Uiteindelijk zouden mogelijk ook patiënten met Alzheimer en MS geholpen kunnen worden.

De wetenschappers willen de therapie testen op patiënten die verlamd zijn geraakt door ruggenmergletsel. Door het injecteren van stamcellen van overgebleven menselijke embryo’s hopen ze de beschadigde zenuwen weer terug te kunnen laten groeien. Hierdoor zouden de patiënten uiteindelijk hun gevoel terug moeten krijgen en weer kunnen bewegen.

Obama

Het onderzoek kreeg een jaar geleden al de goedkeuring van de Amerikaanse president Obama, maar moest worden uitgesteld, omdat enkele dieren waarop het bedrijf de behandeling testte cysten kregen. Geron claimt dat dat probleem nu is overwonnen.

Het gebruik van embryonale stamcellen was tot voor kort niet klaar voor klinische toepassing, omdat embryonale stamcellen een sterke neiging tot vermenigvuldiging bezitten. Het zou daardoor het ontstaan van tumoren versnellen.

Stamceltherapie is een nieuwe medische tak waarbij stamcellen gebruikt worden om afwezige of defecte cellen, weefsels of organen te vervangen. Embryonale stamcellen hebben de eigenschap uit te kunnen groeien tot ieder type cel in het lichaam, in tegenstelling tot volwassen stamcellen.

Omstreden

Het gebruik van stamcellen van menselijke embryo's is nog altijd zeer omstreden, en het wordt als moreel verwerpelijk gezien. Het zijn in feite bevruchte eicellen, waaruit zich een mens zou kunnen ontwikkelen. De ethische barrière om drie tot vijf dagen oude embryo's te gebruiken heeft proeven met mensen daarom tot nu toe tegengehouden.

Embryonale stamcellen komen uit embryo’s die overblijven na een IVF-behandeling, ook wel reageerbuisbevruchting genoemd. Het zijn dus ‘rest’embryo’s die anders direct vernietigd zouden worden, maar nu aan de wetenschap zijn geschonken.

In Europa zijn nog veel restricties voor stamcelonderzoek. Zo mogen menselijke embryo's niet worden geproduceerd om alleen te worden gebruikt voor onderzoek. In Nederland is het wel toegestaan om embryo's die overblijven na IVF-behandeling te gebruiken voor wetenschappelijk onderzoek.