AMSTERDAM - Wetenschappers hebben in de Australische Outback een grot ontdekt die vol ligt met vijftien miljoen jaar oude skeletten van prehistorische buideldieren.

De zeldzame vondst heeft een aantal opvallende overeenkomsten blootgelegd tussen de creaturen, de Nimbadon lavarackorum genaamd, en de hedendaagse kangoeroes en koala's.

Onderzoekers vonden in de schatkamer uitstekend bewaard gebleven fossielen, waaronder 26 schedels van het uitgestorven, wombat-achtig buideldier.

Het dier is ongeveer zo groot als een schaap en heeft gigantische klauwen. De wetenschappers schreven een artikel over de vondst dat deze week in het Journal of Vertebrate Paleontology verscheen.

Opwindend

"Het is ongelofelijk opwindend voor ons", aldus paleontoloog en mede-auteur van het stuk Mike Archer. "Het geeft ons een inkijk in het verleden van Australië die we daarvoor simpelweg niet hadden. Het is een extra inzicht in een aantal van de raarste dieren die je je kunt voorstellen."

Onderzoekers graven al sinds 1990 op de vindplaats, in Riversleigh in het noordoosten van de Australische staat Queensland. In 1993 ontdekten ze de eerste schedels van de Nimbadon.

Onder de gevonden schedels, zijn ook schedels van baby's die nog in de buidel van de moeder zaten. Onderzoekers kregen hierdoor de mogelijkheid om te bestuderen hoe de dieren zich ontwikkelden.

Klauwen

Hieruit bleek bijvoorbeeld dat de Nimbadonbaby's zich op een vergelijkbare manier ontwikkelen als kangoeroejongen. Ook werd duidelijk dat er overeenkomsten zijn tussen de Nimbadon en de koala: beide dieren hebben lange klauwen, waarmee ze in bomen kunnen klimmen.

De ontdekking van de fossielen is erg belangrijk, zo zei paleontologe Liz Reed. "Het is vrij uniek als je een compleet specimen vindt en ook nog eens zoveel van verschillende leeftijden.

Het geeft ons de mogelijkheid iets te zeggen over gedrag en groei en een hoop andere dingen, waar we normaal niet toe in staat waren", aldus Reed.