AMSTERDAM – De opwarming van de aarde kan er mogelijk toe leiden dat krokodillen vaker aan land zullen komen en moeite krijgen om voedsel te vinden. Dat beweren Australische wetenschappers in een nieuwe studie.

Krokodillen blijven bij zomerse temperaturen gemiddeld twee minuten minder lang in het water dan op koude winterdagen. Ook nemen ze veel minder vaak een uitgebreide duik van langer dan 50 minuten.

De opwarming van de aarde zou er dan ook voor kunnen zorgen dat krokodillen vaker op het land gaan verblijven.

Dat schrijft hoofdonderzoeker Hamish Campbell van de Universiteit van Queensland in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the Royal Society B.

Voeding

Een langer verblijf aan land zou ten koste kunnen gaan van de voeding van krokodillen. De dieren vinden het overgrote deel van hun voedsel namelijk tijdens de jacht op prooidieren onderwater. 

De invloed van de warmte op het gedrag van krokodillen kan volgens de wetenschappers worden verklaard door hun stofwisseling. Die verloopt namelijk sneller bij warme temperaturen.

Krokodillen zijn daardoor sneller door hun voorraad zuurstof heen als ze zwemmen in warm water. Als gevolg daarvan, moeten ze eerder naar de oppervlakte zwemmen om adem te halen, zo verklaren de onderzoekers in het Britse tijdschrift New Scientist.

Duikgedrag

De wetenschappers zijn tot hun conclusies gekomen door het duikgedrag van tien zoetwaterkrokodillen in het Lakefield National Park in kaart te brengen gedurende twee weken in de winter en in de zomer. Op de lichamen van de dieren werd speciale apparatuur aangebracht die registreerde hoe lang de dieren onderwater verbleven en hoe diep ze zwommen.

De krokodillen bleken in de winter gemiddeld 12 duiken van 50 minuten of langer te maken. In de zomer maakten ze meestal maar één zo’n lange duik.