TOKIO - Japanse astronomen hebben minieme deeltjes gevonden in een sonde die vorige maand was teruggekeerd op aarde. Uit onderzoek moet blijken of het de stofdeeltjes van een asteroïde zijn, waar men op hoopt.

Dat heeft de Japanse ruimtevaartorganisatie JAXA maandag bekendgemaakt.

De in 2003 gelanceerde sonde Hayabusa moest deeltjes opvangen van de asteroïde Itokawa, een brokstuk dat net als de aarde in een baan rond de zon draait. Zo hopen astronomen een beter inzicht te krijgen in het ontstaan en de samenstelling van ons zonnestelsel.

Projectiel

De missie verliep echter niet zoals gepland. Het lukte de sonde niet om een projectiel op het oppervlak van Itokawa af te vuren.

Bij de landing op de asteroïde hebben de motoren van de Hayabusa misschien een stofwolk veroorzaakt, die kan zijn opgevangen in een capsule van de sonde.

Uitzonderlijk

Ook als het niet blijkt te zijn gelukt een deel van de asteroïde mee terug te nemen, is de missie uitzonderlijk. Tot het bezoek aan Itokawa was de maan het enige hemellichaam waar een ruimtevaartuig was geland en weer opgestegen.

Bovendien is geen ander ruimtevaartuig ooit zo ver weg geweest en naar de aarde teruggekeerd.