AMSTERDAM – Wetenschappers zijn er in geslaagd om een vrijwel onleesbare en half vergane brief van de Schotse ontdekkingsreiziger David Livingstone te ontcijferen met moderne technieken.

De brief uit 1871 bevat een verslag van Livingstone van zijn belevenissen in Bambarre, een dorpje in de Congo waar hij was gestrand tijdens zijn zoektocht naar de bron van de Nijl.

De ontdekkingsreiziger schrijft dat hij in zeer slechte gezondheid verkeert. Hij lijdt aan hoge koorts en longontsteking. Verder meldt Livingstone dat hij last heeft van diepe wonden in zijn voeten en zijn reis daardoor voorlopig niet kan hervatten.

Licht

Onderzoekers van de Universiteit van Londen hebben de brief van Livingstone leesbaar gemaakt door het papier te beschijnen met licht van verschillende golflengtes en tegelijkertijd foto’s van de tekst te maken. Dat meldt BBC News.

De ruim honderd jaar oude inkt die Livingstone had gemaakt van lokale bessen, is op de digitale afbeeldingen van de brief weer goed zichtbaar. De tekst was extra moeilijk te ontcijferen, omdat Livingstone al zijn brieven en dagboekfragmenten schreef in de kantlijn van pagina’s die hij uit boeken had gescheurd.

Stanley

Enkele maanden na het schrijven van de brief uit Bambarre zou Livingstone worden opgespoord door de journalist Henry Morton Stanley. De Amerikaan sprak bij hun eerste ontmoeting de legendarische woorden ‘Dr. Livingstone, I presume?’.

Stanley probeerde Livingstone over te halen om Afrika te verlaten, maar de ontdekkingsreiziger hervatte zijn zoektocht naar de bron van de Nijl. Hij zou in 1873 sterven zonder de oorsprong van de rivier te hebben gevonden.

Het ontcijferen van de brief uit Bambarre is de eerste stap in een project waarbij uiteindelijk alle brieven en dagboekfragmenten moeten worden gedigitaliseerd die Livingstone tijdens zijn laatste reis in Afrika schreef.

Dagboek

“Deze brief is eigenlijk een test voor het grote dagboekproject”, verklaart onderzoeker Adrian Wisnicki in het Britse tijdschrift New Scientist.

“Het project moet ons terugbrengen bij de originele teksten van Livingstone waarin hij zijn belevenissen beschrijft tijdens misschien wel de belangrijkste periode in zijn leven”, aldus Wisnicki.