BERKELEY - Het Tibetaanse volk heeft zich binnen drieduizend jaar aangepast aan het leven op grote hoogtes. Dat schrijven biologen van de Universiteit van Californië in Berkeley in de nieuwste editie van het wetenschappelijke tijdschrift Science.

,,Dit is de snelste genetische verandering die ooit bij mensen is waargenomen'', aldus onderzoeker Rasmus Nielsen.

De wetenschappers onderzochten het DNA-materiaal van vijftig Tibetanen en veertig Han-Chinezen. Dit is tegenwoordig de belangrijkste bevolkingsgroep in China.

De onderzoekers ontdekten dat de twee volkeren vroeger één etnische groep vormden. Ongeveer 2.750 jaar geleden trok een groot aantal mensen naar het Tibetaans Hoogland. Hun aantal nam snel af, terwijl de achtergebleven bevolking juist explosief steeg.

De Tibetanen wisten zich echter razendsnel aan te passen aan het leven op 4000 meter hoogte, waar veel minder zuurstof is dan op zeeniveau. Een bepaald gen, dat in verband wordt gebracht met atletisch vermogen, komt tegenwoordig voor bij 90 procent van de Tibetanen, maar slechts bij 10 procent van de Han-Chinezen.