AMSTERDAM – De hoeveelheid ruimteafval neemt mogelijk toe door de klimaatverandering op aarde. Dat hebben Britse wetenschappers vastgesteld.

Oude satellieten en raketten blijven volgens de onderzoekers van de Universiteit van Southampton steeds langer in een baan rond de aarde zweven door de uitstoot van koolstofdioxide (CO2) op aarde.

De CO2 zorgt er voor dat de atmosfeer koeler wordt en een minder grote dichtheid krijgt. Daardoor wordt waarschijnlijk het remmende effect gedempt dat de bovenste lagen van de atmosfeer uitoefenen op ruimteafval.

Afname

Uit de bevindingen van de wetenschappers blijkt dat de dichtheid van de atmosfeer op 300 kilometer hoogte met ongeveer vijf procent per decennium afneemt. “De lagere moleculaire remming zorgt er voor dat ruimteafval tot 25 procent langer in de ruimte blijft”, verklaart hoofdonderzoeker Hugh Lewis in het Britse tijdschrift New Scientist.

De invloed van de atmosfeer zorgt er uiteindelijk voor dat oude satellieten na verloop van tijd uit hun baan rond de aarde raken en verbranden in de dampkring. De Britse wetenschappers ontdekten dat dit proces zich steeds langzamer voltrekt door de posities van 30 oude satellieten 40 jaar lang registreren.

Opruimen

Doordat satellieten steeds langer in de ruimte blijven rondcirkelen neemt de kans op botsingen toe en wordt het steeds gevaarlijker om ruimteschepen met mensen aan boord te lanceren.

Om het effect van de klimaatverandering ongedaan te maken, zouden ruimtevaartorganisaties twee keer zo veel ruimteafval moeten opruimen als ze tot nu toe van plan waren, zo waarschuwen de wetenschappers.