AMSTERDAM – Er leven veel minder soorten op aarde dan wetenschappers altijd hebben aangenomen. Dat beweert een Australische onderzoeker in een nieuwe studie.

Volgens wetenschapper Andrew Hamilton van de Universiteit van Melbourne zijn er ongeveer 5.5 miljoen verschillende soorten organismen op aarde te vinden. Dat is veel minder dan het aantal van ruim dertig miljoen dat vaak wordt gehanteerd door biologen.

Hamilton stelt dat vooral het aantal soorten onder de zogenaamde tropische geleedpotigen vaak schromelijk wordt overschat. Zijn bevindingen zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift American Naturalist.

Financiële schatting

“Ons begrip van het aantal soorten is vertroebeld door een bepaalde groep van organismen, de tropische geleedpotigen. Deze groep bestaat uit insecten, spinnen, mijten en andere vergelijkbare diersoorten”, verklaart Hamilton op nieuwssite ScienceDaily. “De schattingen voor het aantal soorten onder deze tropische geleedpotigen lopen uiteen van een paar miljoen tot honderd miljoen.”

Hamilton kwam tot zijn eigen schatting van het aantal diersoorten  op basis van wiskundige modellen die ook worden gebruikt om financiële risico’s in het bedrijfsleven te berekenen.

Veel te ontdekken

De wetenschapper berekende dat er  ongeveer 3,7 miljoen soorten tropische geleedpotigen bestaan. Daarbij zouden nog andere soorten moeten worden opgeteld, zoals de gewervelden  (ongeveer 50.000), de planten (400.000) en overige soorten zoals micro-organismen (1,3 miljoen).

Van dat grote aantal soorten zijn er volgens Hamilton nog veel niet ontdekt door biologen. “Deze bevindingen suggereren dat, ondanks 250 jaar van taxonomisch onderzoek, nog ruim 70 procent van alle geleedpotigen moet worden beschreven", verklaart hij.