ALMA-ATA - Ongeveer twaalfduizend bedreigde Saiga-antilopen zijn gestorven door een mysterieuze epidemie in Kazachstan. Een expert van het Wereld Natuur Fonds (WNF) sprak van een potentiële catastrofe voor de zeldzame dierensoort.

''Het is een natuurlijke catastrofe'', zei het hoofd van de epidemologisch centrum in de Centraal-Aziatische republiek. Testen wijzen uit dat de antilopen zijn gestorven door een infectie die de longen aantast.

De Saiga-antilope leeft op de steppen van Kazachstan en op die van Mongolië en Rusland. In de afgelopen twintig jaar is hun aantal gedaald van een miljoen tot circa 100.000.