AMSTERDAM – Mensen voelen over het algemeen meer empathie voor personen met wie ze zich kunnen identificeren op basis van afkomst en huidskleur. Dat blijkt uit nieuw hersenonderzoek van Amerikaanse wetenschappers.

De onderzoekers van de Northwestern-Universiteit in Illinois lieten blanke en Afro-Amerikaanse proefpersonen kijken naar afbeeldingen van mensen die in moeilijkheden verkeerden tijdens  natuurrampen, zoals de orkaan Katrina. Ondertussen ondergingen de deelnemers aan het experiment een hersenscan.

Vrijwel alle proefpersonen gaven aan zich goed te kunnen inleven in de mensen op de foto’s. Maar er werd aanzienlijk meer activiteit gemeten in hun hersenen wanneer ze keken naar mensen die een vergelijkbare raciale afkomst hadden als zijzelf, dan wanneer ze personen van een andere afkomst aanschouwden.

Emotionele pijn

“Iedereen gaf bijvoorbeeld aan empathie te voelen voor de slachtoffers van de orkaan Katrina”, verklaart hoofdonderzoekster Joan Chiao. “Maar Afro-Amerikaanse mensen vertoonden een veel sterkere reactie op afbeeldingen met andere Afro-Amerikaanse mensen die zichtbaar emotionele pijn beleefden.”

Ook blanke proefpersonen reageerden volgens de onderzoekers het sterkste op afbeeldingen van andere blanke mensen. De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift NeuroImage.

Speciaal gevoel

Volgens de wetenschappers suggereert het experiment dat mensen een sterker soort medeleven voelen voor personen met wie ze zich kunnen identificeren op grond van afkomst en huidskleur.

“Het is vooral het gevoel dat een persoon op je lijkt of hetzelfde is als jij”, aldus Chiao. “Dat gevoel kan leiden tot wat wij noemen buitengewone empathie en altruïstische motivatie. Het is een soort medeleven dat veel verder gaat dan datgene wat je voor andere mensen zou doen.”