CAPE CANEVERAL - De Amerikaanse luchtmacht heeft donderdagavond (lokale tijd) een onbemand ruimtevliegtuig gelanceerd met behulp van een raket.

Over de functie van het honderden miljoenen dollars kostende toestel wordt druk gespeculeerd, meldden Amerikaanse media.

Er is weinig bekend over de X-37B, die oogt als het kleine broertje van de spaceshuttle. Fotografen die niet voor de luchtmacht werken, worden uit de buurt van het toestel gehouden en medewerkers van het Pentagon houden de kaken stijf op elkaar.

Een vorig ruimtevliegtuig dat bij het Pentagon in ontwikkeling was, diende onder meer om vijandige satellieten uit te schakelen en doelwitten te bombarderen. Dit project werd na talloze mislukkingen in 1963 opgedoekt.

Zonne-energie

De X-37B wordt aangedreven door zonne-energie en kan zo tot 270 dagen in de ruimte blijven. Ook zou het op eigen kracht moeten kunnen terugkeren naar de aarde. Wanneer dit moet gebeuren, is nog onbekend.