AMSTERDAM – De eerste mensen die naar Mars reizen, kunnen mogelijk verblijven in lavagrotten waarin ijsvoorraden te vinden zijn. Dat suggereert een nieuwe studie van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

Onderzoekers van het Ames Research Center van de NASA hebben een analyse gemaakt van de geografie van Mars om te bepalen waar mensen een geschikt verblijf zouden kunnen inrichten.

Uit het onderzoek blijkt dat er vooral in de vulkanische regio’s Elysium en Tharis lavagrotten zijn ontstaan die een uitstekende schuilplaats kunnen vormen voor mensen. Een computersimulatie  wijst uit dat een verblijf in de ondergrondse ruimtes erg comfortabel zal zijn, vooral vanwege de aanwezigheid van watervoorraden in de vorm van ijs. Dat meldt het Britse tijdschrift New Scientist.

Hitte

De volledige resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Icarus.

De lavagrotten op Mars hebben volgens de onderzoekers een oppervlakte van gemiddeld 10 vierkante meter en zijn ongeveer 8 meter hoog. Omdat de grotten maar kleine openingen hebben, zal de hitte op de rode planeet overdag niet doordringen tot de ondergrondse ruimtes.

Straling

Het ijs in de grotten kan volgens de onderzoekers worden omgezet in drinkwater en worden gebruikt bij de productie van brandstof. De ijslaag kan astronauten mogelijk zelfs beschermen tegen de kosmische straling op Mars.

Smelten zal het ijs voorlopig niet. Uit berekeningen van de wetenschappers blijkt dat de ijsvoorraden in de grotten nog zeker 100.000 jaar stabiel zullen blijven.