AMSTERDAM – Een gen dat het gewicht van mensen laat toenemen, zorgt er mogelijk tegelijkertijd voor dat hun brein in volume afneemt op latere leeftijd. Dat beweren Amerikaanse wetenschappers in een nieuwe studie.

De onderzoekers van de Universiteit van Californië onderzochten 206 gezonde proefpersonen tussen de 70 en 80 jaar, waarvan een deel in het bezit was van een genvariant met de naam FTO.

Dat gen verhoogt de kans op obesitas bij mensen met ongeveer twee derde, waarschijnlijk omdat het van invloed is op de vetopslag en de stofwisseling in het lichaam.

Uit hersenscans bleek echter dat mensen met de genvariant ook een relatief kleine hersenomvang hadden in vergelijking met proefpersonen die niet over het gen beschikten.

Ze hadden gemiddeld 8 procent minder volume in hun frontale kwab en 12 procent minder volume in de occipitale hersenkwab. Dat meldt het Britse tijdschrift New Scientist.

Perceptie

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

De onderzochte mensen hadden geen last van hun kleinere hersenomvang. Maar volgens hoofdonderzoeker Paul Thompson zijn de ‘gekrompen’ hersendelen wel verantwoordelijk voor enkele belangrijke cognitieve functies, zoals het oplossen van problemen en perceptie.

Dementie

De proefpersonen hebben volgens de wetenschapper dan ook meer kans op het ontwikkelen van geheugenproblemen en dementie.

Onduidelijk is nog of de genvariant FTO de omvang van de hersenen direct beïnvloed. Het is ook mogelijk dat het brein krimpt als gevolg van het overgewicht dat mensen ontwikkelen.