AMSTERDAM – Het menselijk brein is geschikt om hooguit twee complexe taken tegelijkertijd uit te voeren. Dat hebben Franse wetenschappers aangetoond met een experiment.

De onderzoekers van het Instituut voor Gezondheid en Medisch Onderzoek in Parijs lieten proefpersonen hun aandacht verdelen over twee taalkundige puzzels.

Voor elke goed opgeloste puzzel kregen ze een beloning die afhankelijk was van het aantal gemaakte fouten.

MRI-scan

Tijdens het puzzelen werd de hersenactiviteit van de deelnemers aan het experiment in kaart gebracht met een MRI-scan. De onderzoekers focusten zich vooral op de mediale prefrontale cortex, een hersengebied dat betrokken is bij complexe taken en het najagen van beloningen.

Uit de scan bleek dat de hersenactiviteit voor elk van de twee puzzels zich concentreerde in een aparte hersenhelft.

Hersenindeling

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Science. Volgens de wetenschappers toont de studie aan dat het menselijk brein door zijn indeling in twee hersenhelften gemaakt lijkt om hooguit twee complexe taken tegelijk uit te voeren.

“De twee hersenhelften werken samen als mensen zich concentreren op één taak”, verklaart hoofdonderzoeker Etienne Koechlin in de Britse krant The Independent. “Maar als er twee taken moeten worden uitgevoerd, neemt de ene hersenhelft de ene taak voor zijn rekening en concentreert de andere hersenhelft zich op de andere opdracht.”

Beperkte capaciteit

De meeste proefpersonen hadden dan ook weinig moeite met het oplossen van twee puzzels tegelijkertijd. Maar wanneer ze een derde taak te verwerken kregen, begonnen ze veel meer fouten te maken.

“De menselijke prefrontale functie lijkt te zijn gemaakt om twee taken tegelijkertijd te controleren”, aldus Koechlin. “Dat houdt in dat we in het dagelijks leven eenvoudig kunnen switchen tussen twee taken".

"Maar als we drie taken uitvoeren, kunnen we die nog altijd maar verdelen over twee hersenhelften. Dan ontstaat er dus een probleem.”