AMSTERDAM – Als mensen woorden horen die met pijn te maken hebben, worden er gebieden in hun hersenen geactiveerd die betrokken zijn bij pijnverwerking. Dat hebben Duitse wetenschappers aangetoond.

De onderzoekers van de Friedrich-Schiller Universiteit Jena confronteerden een groep proefpersonen met woorden die direct betrekking hadden op pijn, zoals ‘martelen, ‘teisteren’ en ‘afstraffen’.

Ter controle kregen de deelnemers aan het experiment ook enkele woorden te horen die alleen een negatieve lading hadden, zoals ‘verschrikkelijk’ en ‘walgelijk’.

Tijdens het experiment lieten de onderzoekers af en toe plaatjes zien die de woorden ondersteunden. Op andere momenten werden de proefpersonen juist afgeleid van de pijnlijke en negatieve woorden. Ze moesten dan een puzzeltje oplossen.

Pijnmatrix

Uit het onderzoek bleek dat de woorden die betrekking hadden op pijn in alle situaties de zogenaamde pijnmatrix in de hersenen van de proefpersonen activeerden. Deze hersengebieden worden geassocieerd met het verwerken van verschillende soorten pijn. De negatieve woorden hadden geen invloed op de pijnmatrix.

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Pain.

Evolutie

Hoofdonderzoeker Thomas Weiss vermoedt dat de gevoeligheid van de menselijke hersenen voor ‘pijnlijke’ woorden in de loop van de evolutie is ontstaan om pijnlijke ervaringen in de toekomst te voorkomen.

“Deze resultaten wijzen uit aan dat woorden alleen onze pijnmatrix al kunnen activeren,” aldus Weiss.

Chronische pijn

De onderzoeksresultaten kunnen mogelijk nuttig zijn bij de behandeling van mensen met chronische pijn. Deze patiënten praten vaak namelijk vaak veel met hun behandelaars over de pijn die ze ervaren.

Volgens de wetenschappers is het mogelijk beter om dat niet te doen, omdat de pijnmatrix in de hersenen van de patiënt op die manier wordt geactiveerd.