AMSTERDAM – Wetenschappers hebben in Rusland een gefossiliseerd vingerbotje ontdekt dat mogelijk toebehoorde aan een oermens van een nog onbekende soort.

De onderzoekers van het Max Planck Instituut in Leipzig troffen het fossiel aan in een grot in Siberië en slaagden er recentelijk in om mitochrondiaal DNA uit het bot te onttrekken.

Een test wees uit dat meer dan 400 letters van het DNA van het vingerbotje verschillen met dat van de mens. Maar het genetisch materiaal komt ook niet overeen met dat van Neanderthalers.

De oermens van wie het vingerbotje was, leefde ongeveer 30.000 tot 50.000 jaar geleden. Volgens de wetenschappers gaat het waarschijnlijk om een nog onbekende mensensoort die waarschijnlijk veel eerder uit Afrika migreerde dan andere voorouders van de moderne mens.

X-vrouw

De resultaten van het experiment zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

“Dit overtreft al onze verwachtingen”, verklaart hoofdonderzoeker Svante Pääbo op Nature.com. “Ik kon het bijna niet geloven. Het klinkt nog steeds te mooi om waar te zijn.

De nog onbekende oermens heeft voorlopig de naam ‘X-vrouw’ gekregen, omdat mitochondriaal DNA wordt doorgegeven door vrouwen. Maar het is niet bekend of het om een man of vrouw ging. “Niemand weet precies hoe ze er heeft uitgezien”, aldus Pääbo.

Floresmens

Lange tijd gingen wetenschappers er van uit dat Neanderthalers en moderne mensen de enige mensachtigen waren die tijdens het Laat Pleicosteen op aarde rondliepen. In 2003 werden op het eiland Flores echter ook resten van de Floresmens ontdekt.

De nieuwe overblijselen wijzen op de aanwezigheid van nog een soort. “Het beeld zal  waarschijnlijk steeds complexer worden”, aldus Pääbo.