MAASTRICHT - Sponzen die op koraalriffen groeien, lijken in meerdere opzichten verrassend veel op de menselijke dikke darm.

Onder meer de medische wetenschap kan daar zijn voordeel mee doen.

Dat blijkt uit promotieonderzoek van bioloog Jasper de Goeij, waarin hij samenwerkte met onderzoekers van het academisch ziekenhuis Maastricht (azM).

De manier waarop sponzen voedsel opnemen uit zeewater, vertoont sterke overeenkomsten met de werking van de dikke darm.

Meercellig

''Sponzen zijn ongeveer 700 miljoen jaar oud en vormen onze oudste meercellige voorvaderen. Blijkbaar is ons voedselopnamestelsel gedurende de evolutie niet zo heel erg veranderd'', aldus De Goeij.

De onderzoekers publiceerden hun bevindingen onlangs in het vaktijdschrift Journal of Experimental Biology, zo meldde het azM maandag.

Overeenkomsten

De overeenkomsten bieden volgens de onderzoekers nieuwe mogelijkheden voor medisch-wetenschappelijk onderzoek. De spons zou gebruikt kunnen worden als een modelsysteem voor de fysiologie van de menselijke darm.

Dit kan van pas komen bij het onderzoek naar het ontstaan van tumoren in de dikke darm. Bijkomend voordeel is volgens de wetenschappers dat door het gebruik van sponzen proefdieren zoals muizen of ratten kunnen worden gespaard.

Filtreercapaciteit

De wetenschappers zien meer toepassingsmogelijkheden voor hun onderzoeksresultaten. Gezien hun filtreercapaciteit is het denkbaar om sponzen in te zetten bij het zuiveren van water. Ook gebruik voor de productie van medicijnen is niet uitgesloten.

Sponzen bevatten namelijk stoffen die als geneesmiddel zouden kunnen worden gebruikt. ''Het zijn als het ware kleine chemische fabriekjes'', aldus De Goeij.