AMSTERDAM – Schotse wetenschappers hebben ontdekt waarom sommige kippen zowel vrouwelijke als mannelijke lichaamskenmerken vertonen.

De onderzoekers van de Universiteit van Edinburgh onderzochten de lichaamscellen van enkele kippen met een gynandromorf lichaam, dat letterlijk voor de helft mannelijk en voor de helft vrouwelijk was.

Uit het onderzoek blijkt dat de cellen van vogels - anders dan bij mensen en andere zoogdieren - niet hoeven te worden geprogrammeerd door hormonen. In plaats daarvan is elke cel onveranderlijk mannelijk of vrouwelijk. Als mannelijke en vrouwelijke cellen in één embryo belanden, krijgt het dier dus kenmerken van beide geslachten.

Tweeslachtig lichaam

Bij kippen leidt dat soms tot een lichaam dat bijna perfect is opgedeeld in een mannelijk en vrouwelijk gedeelte. De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Volgens de onderzoekers is ongeveer 1 op de 10.000 kippen gynandromorf. “Het feit dat deze dieren half vrouwelijk en half mannelijk zijn laat zien dat dit systeem verschillend is bij zoogdieren en vogels.”, verklaart hoofdonderzoeker Michael Clinton op BBC News.

“Als je vrouwelijke cellen van deze dieren in een mannelijk lichaam stopt, ontwikkelen ze zich tot normaal weefsel, maar ze blijven zich gedragen als vrouwelijke cellen.”

Mannelijk vrouwtje

Volgens de onderzoekers kunnen hun bevindingen mogelijk leiden tot het kweken van kippen met ‘voorgeprogrammeerde’ mannelijke of vrouwelijke eigenschappen.

“Als we het verschil tussen de mannelijke en vrouwelijke identiteit precies kunnen begrijpen, dan kunnen we ons voorstellen dat er vrouwelijke vogels worden gekweekt met de groeikarakteristieken van mannetjes”, aldus Clinton. “Dat zou de voedselproductie verhogen.”