AMSTERDAM – Amerikaanse wetenschappers hebben een vrijwel compleet skelet ontdekt van een voorouder van de dinosauriërs die waarschijnlijk al 245 miljoen jaar geleden leefde.

Het skelet is afkomstig van een dinosaurusachig dier dat op vier poten liep en een snuit had met tanden die op herbivore eetgewoontes duiden.

Het fossiel werd al in 2007 gevonden in Afrika en heeft de naam Asilisaurus kongwe gekregen. Uit een studie van wetenschappers aan de Universiteit van Texas en het Utah Museum of Natural History blijkt nu dat het dier waarschijnlijk 240 tot 245 miljoen jaar geleden leefde.

Dat zou betekenen dat dinosauriërs ruim 10 miljoen jaar eerder ontstonden dan wetenschappers tot nu toe dachten.

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Uiterlijk

Het uiterlijk van de nieuw ontdekte voorouder van de dinosauriërs is volgens de onderzoekers erg verrassend. “Het is een vreemd klein wezen”, verklaart hoofdonderzoeker Randall Irmis op BBC News. “We dachten altijd dat de vroegste voorouders kleine carnivore dieren waren die op twee poten liepen. Maar deze liepen op vier poten en hadden een bek herbivore tanden.”

De vondst suggereert volgens de wetenschappers dat er nog meer dinosauriërs hebben bestaan die tot nu toe niet bekend zijn.

“Dit dier was op dezelfde manier gerelateerd aan de dinosauriërs als de chimpansee aan de mens”, aldus Irmis.

“Het was een soort neefje. Dat betekent dat we pas een tak van de familiestamboom hebben ontdekt en dat er meer vroege dinosauriërs zijn die we nog niet hebben ontdekt.”