AMSTERDAM – Als een brein regelmatig wordt blootgesteld aan cocaïne treden er veranderingen op in genen die van invloed zijn op verslavingsgevoeligheid. Dat blijkt uit een experiment met muizen.

Onderzoekers van de Mount Sinai School of Medicine in New York dienden een groep muizen herhaaldelijk cocaïne toe en brachten de reactie in kaart die plaatsvond in de hersenen van de dieren.

Ze ontdekten al snel dat een eiwit met de naam G9a in het brein van de muizen minder actief werd als de dieren vaak werden blootgesteld aan cocaïne.

Dit specifieke enzym zorgt er normaal gesproken voor dat de werking van enkele genen wordt onderdrukt, die van invloed zijn op de zogenaamde beloningscentra in het brein.

Overactief

Bij de muizen die meerdere porties cocaïne kregen toegediend, werden de betreffende genen overactief. Volgens de onderzoekers zorgden die genetische veranderingen ervoor dat het brein van de dieren veel sterker reageerde op de drug. 

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Werking

Volgens de wetenschappers biedt de studie nieuwe inzichten in het ontstaan van een verslaving aan cocaïne.

“Deze fundamentele ontdekking verbetert ons begrip van de werking van een cocaïneverslaving”, verklaarde onderzoekster Nora Volkow tegen persbureau AFP.

De bevindingen kunnen volgens haar in de toekomst mogelijk leiden tot nieuwe behandelingen voor cocaïneverslaving.

Medicatie

“Hoewel er meer onderzoek moet worden verricht, hebben onze bevindingen een belangrijke speler ontdekt in het moleculaire proces dat wordt ontketend bij herhaaldelijk gebruik van cocaïne”, aldus Volkow.

“Dit is een potentieel doelwit bij de ontwikkeling van verslavingsmedicaties.”