AMSTERDAM – Een deel van het menselijk genoom is afkomstig van een virus. Dat beweren Amerikaanse en Japanse wetenschappers in een nieuwe studie.

De onderzoekers van de Universiteit van Texas en de Universiteit van Osaka zochten in het menselijk genoom naar sporen van het Bornavirus.

Dat virus plant zich voort in de celkernen van mensen of dieren kan daardoor genetisch materiaal achterlaten in het DNA.

Uiteindelijk vonden de onderzoekers kopieën van een gen voor nucleoproteïne van het Bornavirus op vier plaatsen in het menselijk genoom.

Retrovirus

De resultaten van de studie zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Tot nu toe gingen wetenschappers ervan uit dat alleen retrovirussen zoals HIV genetisch materiaal kunnen achterlaten in het menselijk DNA. Het Bornavirus is in tegenstelling tot de bekende retrovirussen echter veel ouder.

De onderzoekers doorzichten ook enkele dierlijke genomen en kwamen tot de conclusie dat het Bornavirus zich al vele miljoenen jaren geleden heeft gevestigd in de genen van vele verschillende soorten.

Laboratorium

“We hebben een overvloed van Bornavirus-achtige elementen gevonden in het DNA van vele dieren”, aldus hoofdonderzoeker Cedric Feschotte van de universiteit van Texas op nieuwssite ScienceDaily.

Zijn onderzoeksteam toonde met experimenten in een laboratorium ook in de praktijk aan dat het mogelijk is voor het virus om dierlijke of menselijke cellen binnen te dringen.

Eicellen

De wetenschappers slaagden erin om het Bornavirus te integreren in de cellen van ratten, apen, honden en mensen. Bij muizen leidde de infectie tot meetbare veranderingen in het DNA van hersencellen. En zeer waarschijnlijk kan het Bornavirus zichzelf ook in andersoortige cellen injecteren.

Om blijvend in het menselijk genoom te belanden moet een virus zich vestigen in cellen die betrokken zijn bij de productie van sperma of eicellen.

Depressie

Alle warmbloedige dieren kunnen besmet raken met het Bornavirus.

Sommige wetenschappers geloven dat genen van het Bornavirus hersenziektes zoals schizofrenie en depressies veroorzaken bij mensen, omdat het virus het DNA in de hersenen kan aantasten. Hard bewijs voor die theorie ontbreekt echter.