AMSTERDAM – Amerikaanse wetenschappers hebben ontdekt dat eiwitdeeltjes zonder genetisch materiaal op dezelfde manier kunnen evolueren als hogere organismen.

De wetenschappers van het Scripps Research Institute onderzochten de evolutie van prionen.

Dat zijn eiwitdeeltjes zonder enige DNA-structuur die ernstige infectieziektes kunnen veroorzaken in de hersenen.

Bij een experiment in het laboratorium verplaatsten de onderzoekers prionen uit hersencellen naar andere gecultiveerde celomgevingen.

Al snel bleek dat de eiwitdeeltjes zich ondanks de afwezigheid van DNA razendsnel aanpasten aan hun omgeving. Er ontstonden nieuwe soorten prionen die veel beter in de nieuwe cellen overleefden dan prionen die rechtstreeks uit de hersencellen kwamen.

Universeel

De resultaten van het experiment zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Volgens de onderzoekers bewijst het experiment dat prionen op dezelfde manier kunnen evolueren als virussen, ondanks het feit dat de eiwitdeeltjes niet zijn opgebouwd uit DNA of RNA.

“Dit betekent dat het patroon van evolutie zoals het werd beschreven door Darwin universeel is”, zo verklaart hoofdonderzoeker Charles Weissman op BBC News.

Nucleïnezuur

“In virussen wordt mutatie gelinkt aan veranderingen in de volgorde van het nucleïnezuur. Maar de evolutionaire aanpassing die we zien bij dit experiment voltrekt zich op het niveau van prionen en eiwitten”, aldus Weissman.

“Het is nu duidelijk dat er geen nucleïnezuur nodig is voor het proces van evolutie."