AMSTERDAM – Amerikaanse wetenschappers hebben giftanden ontdekt in een fossiel van een prehistorische roofvogel die ongeveer 128 miljoen jaar geleden in China leefde.

De onderzoekers van de Universiteit van Kansas bestudeerden de overblijfselen van een Sinornithosaurus, een vogelachtige hagedis die nauw verwant was aan de Velociraptor.

Tijdens het onderzoek ontdekten ze een holte aan de zijkant van de kop, die waarschijnlijk ooit een gifklier bevatte.

De klier bleek verbonden met een andere holte boven het gebit, die vermoedelijk gif leverde aan een aantal lange tanden in de bovenkaak.

Slangen

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of The National Academy of Sciences.

“Toen we de Sinornithosaurus bekeken, kregen we in de gaten dat de tanden ongewoon waren”, aldus hoofdonderzoeker Larry Martin op de nieuwssite ScienceDaily. “We onderzochten de structuur van het gebit en beseften toen dat het vergelikbaar was met dat van moderne slangen.”

Kalkoen

De Sinornithosaurus was ongeveer zo groot als een kalkoen. De wetenschappers vermoeden dat het dier zijn giftanden gebruikte om andere vogels en kleine dinosaurussen te verlammen en te verslinden.

“Je zou hem niet hebben zien aankomen”, vertelt onderzoeker David Burnham. “Dit dier zou je van de achterkant aanvallen, bijvoorbeeld vanaf een laag hangende tak. Hij zou zijn kaken om je sluiten en zijn tanden in je huid zetten, zodat het gif in de wond zou sijpelen.”

Leven

“De prooi zou vervolgens in shocktoestand raken, maar wel in leven blijven”, aldus Burnham. “Mogelijk zou het prooidier zelfs nog kunnen zien hoe zijn eigen lichaam langzaam werd verslonden door deze roofvogel.”