AMSTERDAM – Giraffen beschikken over een klein maar extreem krachtig hart dat hun bloed door hun lange nek naar hun hersenen pompt. Dat hebben Zuid-Afrikaanse onderzoekers vastgesteld in een nieuwe studie.

Onderzoekers van de universiteit van Pretoria bestudeerden de resultaten van metingen op de lichamen van een groot aantal giraffen die in 2006 werden gedood in Zimbabwe.

Ze ontdekten dat de dieren een relatief klein hart hebben met buitengewoon sterke spieren, waardoor het orgaan veel krachtiger werkt dan bij de meeste andere dieren.

De krachtige hartspier verklaart volgens de wetenschappers hoe het bloed in het lichaam van de dieren vanaf het hart ruim twee meter omhoog kan worden gepompt naar het hoofd.

Bloeddruk

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Comparative Biochemistry and Physiology Part A.

“Heel lang werd gedacht dat de hoge bloeddruk van giraffen werd veroorzaakt een heel groot hart”, verklaart hoofdonderzoeker Graham Mitchell op BBC News. “Maar die aanname was gebaseerd op één meting in de jaren vijftig.”

“Wij hebben vastgesteld dat het hart juist behoorlijk klein is. Veel kleiner dan je zou denken wanneer je kijkt naar dieren van hetzelfde formaat”, aldus Mitchell.

Bloedvaten

Giraffen hebben volgens de wetenschappers ook een bijzonder cardiovasculair systeem dat ervoor zorgt dat de dieren geen last krijgen van de hoge bloeddruk in hun lichaam.

“Giraffen hebben een manier om de capaciteit van hun cardiovasculair systeem aan te passen”, aldus Mitchell. “Ze zijn in staat om hun bloedvaten te laten uitzetten of inkrimpen, zodat het volume van het systeem verandert.”