AMSTERDAM – De geuren die iemand in zijn jeugd als eerste met objecten of ervaringen associeert, behouden op latere leeftijd waarschijnlijk een bevoorrechte status in het brein. Dat blijkt uit een experiment van Israëlische wetenschappers.

Onderzoekers van het Weizmann Institute of Science in Israël lieten verschillende proefpersonen een object zoals een stoel of een pen zien.

Ondertussen stelden ze de deelnemers aan het experiment bloot aan een specifieke geur.

Even later kreeg iedereen hetzelfde object opnieuw te zien, maar nu vergezeld van een andere geur.

Toen de proefpersonen na een week nogmaals een blik werd gegund op de stoel of de pen bleken ze het object allemaal te associëren met de geur die ze bij de eerste kennismaking hadden geroken.

Eerste geur

Hersenscans wezen er op dat de eerste geur ook een bijzonder intense reactie losmaakte in het brein. De tweede geur maakte nauwelijks indruk.

De resultaten van het experiment zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Current Biology.

Waarschuwing

Volgens de wetenschappers suggereert het experiment dat het menselijk brein op een speciale manier reageert als mensen terugdenken aan de eerste keer dat ze een bepaalde geur koppelden aan een object of ervaring.

Het mechanisme is mogelijk in de loop van de evolutie ontstaan als een soort waarschuwingssysteem tegen gevaar.

Onprettige geuren

“Het werkt namelijk vooral goed bij onprettige geuren”, zo verklaart hoofdonderzoekster Yaraa Yeshurun in het Britse tijdschrift New Scientist.

“Het kan zijn dat dit mechanisme er voor zorgt dat we leren van een negatieve associatie en profiteren van een positieve ervaring”, zo schrijft Yeshurun in haar onderzoek.