AMSTERDAM - De derde en laatste scheervlucht van de Amerikaanse planeetverkenner Messenger langs de kleine planeet Mercurius heeft opnieuw verrassende resultaten opgeleverd.

Op 29 september vloog Messenger op kleine afstand langs de binnenste planeet van het zonnestelsel. Opnieuw zijn delen van het oppervlak gefotografeerd die nog niet eerder door ruimtesondes waren vastgelegd.

Inmiddels is in totaal 98 procent van het Mercuriusoppervlak nu in kaart gebracht. Messenger ontdekte onder andere een inslagbekken met een dubbele ringstructuur en een middellijn van 290 kilometer.

Het inslagbekken is verrassend jong - ongeveer één miljard jaar - en bevat mogelijk het jongste vulkanische materiaal op de kleine planeet. Ook op andere plaatsen zijn aanwijzingen gevonden voor vulkanische activiteit in het geologisch verleden van Mercurius.

Exosfeer

Messenger verrichtte ook metingen aan de extreem ijle 'exosfeer' van Mercurius - atomen uit de zonnewind die korte tijd door het zwaartekrachtsveld van de planeet worden vastgehouden - en aan de samenstelling van het oppervlak.

Na deze derde en laatste scheervlucht zal Messenger nog een aantal banen rond de zon beschrijven, om uiteindelijk in 2011 in een baan rond Mercurius te arriveren. Vanuit die omloopbaan zal de planeet dan volledig en gedetailleerd bestudeerd worden.