'Mensenetende leeuwen van Tsavo doodden 35 mensen'

AMSTERDAM – Amerikaanse wetenschappers hebben met een chemisch onderzoek vastgesteld hoe veel personen er zijn omgebracht door twee legendarische leeuwen die in de negentiende eeuw jacht maakten op mensen in Kenia en Oeganda.

De onderzoekers van het Field Museum of Natural History in Chicago analyseerden de chemische samenstelling van de tanden en haren van de leeuwen, die aan het einde van de negentiende eeuw volgens geruchten 135 mensen verslonden in een gebied tussen Oeganda en Kenia.

Uit de verhouding tussen koolstof en stikstof in de overblijfselen van de dieren, konden de onderzoekers opmaken dat het dieet van één van de leeuwen in de laatste maanden van zijn leven voor de helft bestond uit mensen.

Spoorlijn

De bewuste leeuw heeft volgens berekeningen van de wetenschappers minstens 24 mensen opgegeten. De andere leeuw heeft waarschijnlijk elf personen verslonden.

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

De onderzochte leeuwen leefden aan het einde van de negentiende eeuw rond de Tsavo rivier. Gedurende een periode van negen maanden in 1898 maakten ze tientallen menselijke slachtoffers, waaronder veel arbeiders die aan een spoorlijn van Oeganda naar Kenia werkten.

Films

Er zijn drie Hollywood films over de slachtpartijen van de twee leeuwen gemaakt, waaronder The Ghost and the Darkness uit 1996.

Over het precieze aantal doden dat de leeuwen op hun naam hadden staan, bestond altijd veel onduidelijkheid.

John Henry Patterson, de jager die de dieren uiteindelijk doodde, beweerde dat de leeuwen 135 mensen om het leven hadden gebracht.

Berekening

De wetenschappers gaan er echter van uit dat de leeuwen samen 35 mensen verslonden. Wel is er een kans dat de dieren ook mensen doodden, die ze uiteindelijk niet opaten.

“Maar als je naar onze statistische analyse kijkt, is er hooguit een kans dat ze 75 mensen hebben gedood”, verklaart onderzoeker Nathaniel Dominy op nieuwssite Physorg.com.

Volgens de onderzoekers bewijst het ‘mensendieet’ van de twee leeuwen dat individuen binnen een groep dieren er vaak bijzondere gewoontes op na houden die niet in overeenstemming zijn met de algemene eigenschappen van de soort.

Teamwerk

Uit de bevindingen van de wetenschappers blijkt ook dat de twee leeuwen vaak samenwerkten bij hun jacht op mensen. Normaal gesproken jagen leeuwen alleen in teamverband op grotere prooien zoals giraffen en buffels.

“De uitkomsten van ons onderzoek onderstrepen de complexiteit van waartoe leeuwen in staat zijn”, verklaart Dominy op Discovery News. “Ze vormen coalities op basis van een ingewikkeld samenspel van kosten en baten.”

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie