ARCHANGELSK - Het zout in de zee en het water in de grond, daar zal de nieuwste Europese satelliet, Soil Moisture and Ocean Salinity (SMOS), naar zoeken.

In de nacht van zondag op maandag wordt de aardverkenner gelanceerd vanaf de ruimtebasis Plesetsk, in het hoge noorden van Rusland.

Het onderzoek van de nieuwe satelliet heeft te maken met klimaatverandering. Als het aardoppervlak droger wordt, wordt de lucht minder vochtig.

Daardoor stijgt de temperatuur op aarde, waardoor meer zeewater verdampt en het zoutgehalte van zeeën toeneemt.

Wanneer zeeën zouter worden kan de loop van oceaanstromen veranderen, waardoor het klimaat op sommige plekken drastisch anders kan worden.

Zo kan het op een bepaalde plek heter worden, waardoor de grond uitdroogt, waardoor de vicieuze cirkel doorgaat. Met de kennis van de SMOS kunnen overheden zich beter voorbereiden op die toekomst.

Serie

SMOS is de tweede van een serie Europese satellieten voor de observatie van de aarde. Eerder dit jaar lanceerde de ESA SMOS' zus, GOCE. Die brengt in twee jaar tijd het zwaartekrachtveld van de aarde nauwkeurig in kaart.

Met die informatie willen wetenschappers een beter inzicht krijgen in onder meer de zeespiegelstijging, de loop van oceaanstromen en het ontstaan van aardbevingen en vulkaanuitbarstingen.

In de komende jaren volgen nog zeker vier andere satellieten, die onder meer wind, ijs, sneeuw en magneetvelden in de gaten gaan houden.

Miljoenen

Het Europese project kost vele miljoenen euro's, vooral afkomstig uit belastinggeld, maar uit een peiling bleek vorige week dat Europeanen nauwelijks weet hebben van de satellieten.

In Nederland, waar de satellieten worden samengesteld, was meer dan 55 procent van de ondervraagden niet op de hoogte van het onderzoek van de ESA, de Europese ruimtevaartorganisatie.

In Groot-Brittannië, Zweden en Ierland heeft zelfs meer dan 70 procent van de mensen nog nooit gehoord van de satellieten.