GRONINGEN - Een te sterke afremming van de afgifte van serotonine in de hersenen speelt een grote rol bij extreem agressief gedrag. Dat ontdekte Doretta Caramaschi tijdens laboratoriumonderzoek bij muizen.

''Een belangrijke ontdekking met het oog op eventuele behandeling of preventie van extreem gewelddadige mensen'', aldus de onderzoekster die 9 oktober 2009 aan de Rijksuniversiteit Groningen promoveert.

Serotonine is een zogenoemde neurotransmitter die signalen stuurt van zenuwcellen naar het centrale zenuwstelsel. Ze heeft directe invloed op onze stemming, slaap, emotie, seksuele activiteit en eetlust. Depressies worden vaak veroorzaakt door verstoring in de serotoninehuishouding.

Caramaschi heeft muizen onderzocht omdat er veel overeenkomsten zijn tussen muizen en mensen als het gaat om agressie. Te denken valt aan zelfbeheersing, remmingen en sociale vaardigheden.

Kenmerken

De onderzoekster keek onder meer naar de fysieke kenmerken van extreme agressie. ''Als je in een stressvolle conflictsituatie zit, activeert je zenuwstelsel allerlei orgaansystemen. Je hartslag verhoogt bijvoorbeeld en je bloeddruk stijgt. Bij extreem agressieve muizen bleek dit systeem duidelijk ontregeld. De hartslag bleef laag'', aldus Caramaschi.

Uit eerder onderzoek bleek zich bij gewelddadige criminelen hetzelfde voor te doen: koelbloedigheid en geen gevoelens.

Remming

De sterke remming van de serotonine-afgifte speelt bij dit alles een belangrijke rol. Caramaschi: ''Er zijn verschillende aanwijzingen dat kinderen gewelddadiger worden door het samenspel van genen die betrokken zijn bij het serotoninesysteem."

"Daarnaast beïnvloeden veel medicijnen, bijvoorbeeld antidepressiva, en drugs zoals xtc het serotonineniveau. De gevolgen daarvan voor het ontstaan van gewelddadig gedrag zouden beslist meer onderzocht moeten worden.''