AMSTERDAM – De Tyrannosaurus rex werd vaak geplaagd door een eencellige parasiet die voor dodelijke infecties kon zorgen. Dat beweren Amerikaanse wetenschappers in een nieuwe studie.

De onderzoekers van de universiteit van Wisconsin-Madison herkenden sporen van een parasitaire infectie in een gatenpatroon in het kaakbeen van een Tyrannosaurus rex in het Field Museum in Chicago.

Tot nu toe werd aangenomen dat het gatenpatroon in het skelet een overblijfsel was van gevechten met soortgenoten.

Maar uit de nieuwe studie zou blijken dat de 5 centimeter diepe gaten zijn veroorzaakt door de eencellige parasiet Trichomonas gallinae.

Gatenpatroon

De wetenschappers namen na hun ontdekking in het Field Museum nog eens 61 skeletten van de soort Tyrannosaurus rex onder de loep en troffen het gatenpatroon van de parasiet aan bij gemiddeld één op de zes dieren.

De resultaten van hun onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift PLoS ONE.

Volgens de onderzoekers bewijst hun studie dat de Tyrannosaurus rex vaak geïnfecteerd raakte met Trichomonas gallinae.

Pijn

De dinosauriërs hadden vermoedelijk veel last van de diepe wonden die de parasiet veroorzaakte. Een infectie leidde waarschijnlijk zelfs vaak tot de dood.

“Dit was heel pijnlijk voor de dieren”, aldus hoofdonderzoeker Ewan Wolf in het Britse tijdschrift New Scientist. “Waarschijnlijk hadden ze vooral last van de achterkant van de keel, waardoor ze problemen kregen met het doorslikken van voedsel en mogelijk ook met hun ademhaling.”

De eencellige parasiet Trichomonas gallinae komt tegenwoordig vooral voor bij vogels en veroorzaakt de ziekte ‘het geel’.