AMSTERDAM - Dankzij de Europese röntgensatelliet XMM-Newton is een witte dwergster ontdekt die binnen enkele miljoenen jaren als 'supernova' zal ontploffen

Dat schrijft het wetenschappelijk tijdschrift Science. Een supernova is een ontploffende ster die een grote hoeveelheid licht veroorzaakt.

De witte dwerg, het compacte restant van een ster die aan het einde van zijn normale bestaan is gekomen, draait om een relatief nabije ster die de aanduiding HD 49798 draagt.

Al in 1997 werd ontdekt dat 'iets' in de omgeving van deze ster röntgenstraling uitzendt. Maar nu pas is duidelijk geworden dat het gaat om een witte dwerg.

Zwaar

Uit metingen met XMM-Newton blijkt dat de dwergster 1,3 maal zo zwaar is als onze zon, ruimschoots zwaarder dan de gemiddelde witte dwerg.

Die grote massa, en het feit dat de dwerg bijna vijf keer per minuut om zijn as tolt, wijst er op dat hij bezig is materie van de naburige normale ster op te slokken.

Zodra de massa van de witte dwerg de kritieke waarde van 1,4 zonsmassa bereikt, zal hij onder zijn eigen gewicht instorten tot een neutronenster.

Dat gaat gepaard met een enorme explosie die op aarde een spectaculaire hemelverschijning zal geven.