AMSTERDAM – Amerikaanse wetenschappers hebben een genvariant ontdekt die mensen in staat stelt om te functioneren met veel minder slaap dan gemiddeld.

De onderzoekers van de University of California zijn bij een studie naar slaappatronen gestuit op twee personen met een genvariant die hun behoefte aan slaap drastisch lijkt in te perken.

Het gaat om een specifieke mutatie in een gen met de naam DEC2, waarvan al langer bekend is dat het de slaappatronen bij mensen en dieren beïnvloedt.

De twee personen uit de studie - een moeder en dochter - hebben slechts behoefte aan zes uur slaap per dag. Ze gaan gemiddeld rond 10 uur ’s avonds naar bed en worden altijd rond 4 uur in de ochtend weer wakker.

Muizen

De resultaten van de studie zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Hoewel de bijzondere genmutatie slechts bij twee mensen werd aangetroffen, is de studie toch relevant. De wetenschappers toonden namelijk aan dat fruitvliegjes en muizen met dezelfde genmutatie eveneens veel korter slapen dan hun soortgenoten.

Koffie

Gemiddeld hebben mensen tussen de acht en achtenhalf uur slaap per dag nodig. Personen die minder slapen, doen dat volgens hoofdonderzoeker Ying-Hui Fu meestal met hulpmiddelen.

“Ze gebruiken koffie of een wekker”, zo verklaart hij in de Britse krant The Times. “Het is niet hun natuurlijke staat.”

De mensen met de nieuw ontdekte genvariant worden na zes uur slaap echter uit zichzelf wakker. En toch functioneren ze volgens de onderzoekers probleemloos in het dagelijks leven.

De bewuste genmutatie is overigens vrij zeldzaam. Bij een vervolgstudie onder 250 proefpersonen werd het gen niet één keer aangetroffen.

Behandeling

De wetenschappers gaan de genvariant van de moeder en dochter uit de studie verder bestuderen in de hoop dat ze een behandeling kunnen ontwikkelen, waarmee ze ook de slaapbehoefte van andere mensen kunnen inperken.

“Als we het biologisch principe achter dit fenomeen leren begrijpen, zijn we misschien in staat om een therapie te ontwikkelen waarmee mensen minder kunnen slapen, zonder dat het hun gezondheid schaadt”, aldus Fu.