AMSTERDAM - Vrijdag presenteerden Franse ingenieurs de Solar Impulse. Dit vliegtuig kan enkel op zonne-energie opstijgen en in de lucht blijven, zonder te landen voor een tankbeurt.

Het zonnevliegtuig maakte afgelopen week zijn eerste openbare verschijning in Dübendorf, Zwitserland. Het duurt zeker nog tot het einde van de zomer voordat de Solar Impulse de eerste testvlucht gaat maken.

Vliegen op zonne-energie klinkt logisch. Boven de wolken schijnt immers altijd de zon. Toch is elektrisch vliegen nooit echt van de grond gekomen, ondanks verschillende ontwerpen die laten zien dat het echt kan.

Gewicht

De grootste horde is, zoals altijd bij het vliegen, het gewicht van het vliegtuig. Maar na jarenlang meten, tekenen en knutselen staan Franse ingenieurs nu op het punt om een nieuwe poging te wagen met deze Solar Impulse.

Het gepresenteerde prototype zal in 2009 nog een 36-uur durende vlucht maken. Voor 2011 zal een tweede zonnevliegtuig het lab uit moeten rollen.

Topsnelheid

Dan willen de ontwerpers namelijk een volledige vlucht rond de wereld maken. Met een topsnelheid van slechts 90 kilometer per uur verwachten ze daar 20 tot 25 dagen over te doen.
Het éénmansvliegtuig weegt slechts 1600 kilo. Dit ondanks de 11.628 zonnecellen op 200 vierkante meter van de vliegtuigromp.

Maar al deze cellen zitten er niet voor niets: de Solar Impulse (echte naam: HB-SIA) kan puur op zonne-energie en batterijkracht opstijgen, klimmen en in de lucht blijven.

Toekomst

Om de 4 propellers te laten draaien en de eenpersoons cockpit in de lucht te houden heeft de Solar Impulse een vleugelwijdte nodig van 64 meter, evenveel als een Airbus 340.
Hoewel het zonnevliegtuig nog niet de toekomst van de luchtvaart belichaamt, hopen de ontwerpers met de Solar Impulse wel de basis te leggen voor elektrische luchtvaart.

Boeing

De Franse ingenieurs benadrukken dat ze met de Solar Impulse niet verwachten Boeing uit de markt te duwen – hun doel is slechts om iets te doen dat nooit eerder is gedaan.