DELFT - In de nieuwe Europese ruimtetelescoop Herschel zitten belangrijke door Nederlandse instituten gemaakte onderdelen.

Zij vormen het hart van de telescoop die, als alles goed gaat, donderdagmiddag met de Ariane 5-raket wordt gelanceerd vanaf het ESA-platform in Kourou in Frans Guyana.

Het Nederlands ruimteonderzoeksinstituut SRON ontwikkelde de camera HIFI. De camera in het brandpunt van de Herschel analyseert de opgevangen signalen. Wetenschappers kunnen daarmee de gigantische sterrenstelsels bestuderen.

In HIFI zitten twee piepkleine nanomuurtjes, die zijn gemaakt door mensen van de TU Delft. Wetenschappers kunnen door wat er wel en niet door de muurtjes heen gaat, veel te weten komen over bijvoorbeeld ijle gaswolken in de ruimte.

Sterrenstof

De HIFI is gevoelig voor licht dat niet tot de aarde doordringt en dat boordevol informatie zit over het ontstaan van sterren en planeten. Het stof tussen de sterren heeft infrarode uitstraling.

De camera kan daardoor zien welke stoffen, zoals water, in het stof zitten. Sterrenstof is de basis voor de vorming van sterren en planeten.

Tweede telescoop

Naast de Herschel gaat ook de ruimtetelescoop Planck donderdag mee de ruimte in op de romp van de Ariana draagraket. Een klein half uur na de lancering wordt de Herschel, die bovenop zit, losgekoppeld.

Daarna draait de Ariane iets en laat vervolgens de Planck gaan. De twee ruimtetelescopen vervolgen hun reis vanaf dat moment afzonderlijk. Na twee maanden komen ze in een baan op 1,5 miljoen kilometer van de aarde.

Behalve SRON en het Kavli Institute of Nanoscience van de TU Delft hebben ook andere Nederlandse bedrijven en instituten bijgedragen aan de Herschel, onder meer Mecom uit Doetinchem en Dutch Space in Leiden.