AMSTERDAM - De skeletten van ‘hobbit-achtige’ mensen die zijn gevonden op het Indonesische eiland Flores, behoren toe aan een mensensoort die nog niet eerder was ontdekt. Dat hebben Britse en Amerikaanse onderzoekers vastgesteld in twee nieuwe studies.

Onderzoekers van Stony Brook University in New York beweren dat de Floresmensen bijzonder lange voeten met grote tenen hadden, die erop wijzen dat ze zich apart hebben ontwikkeld uit een primitieve mensensoort.

Wetenschappers van het Natural History Museum in Londen vergeleken het kleine brein van de ‘hobbits’  met andere dieren die een bijzonder kleine schedel hadden, zoals dwergnijlpaarden.

Gekrompen

Uit die vergelijking blijkt dat het goed mogelijk is dat de schedel van de Floresmens in de loop van de evolutie is ‘gekrompen’.

Dat nieuwe bevindingen zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

De overblijfselen van de zogenaamde Floresmens werden in 2003 ontdekt. De ‘hobbits’ leefden ongeveer 17.000 jaar geleden. Ze waren gemiddeld slechts een meter lang en wogen ongeveer 30 kilo. Hun hersenen waren zelfs drie keer zo klein als het brein van de moderne mens.

Ziek

Toch zijn wetenschappers nog verdeeld over de vraag of de skeletten toebehoorden aan een aparte mensensoort. Sommige onderzoekers geloven dat het ging om ‘gewone’ mensen die leden aan microcefalie, een aandoening die leidt tot de vorming van een extreem klein hoofd.

Volgens de Amerikaanse wetenschappers van Stony Brook University  is er echter geen twijfel meer mogelijk dat de ‘hobbits’ op het eiland Flores onafhankelijk zijn geëvolueerd van de moderne mens.

Homo erectus

De primitieve voeten van de Floresmensen bewijzen volgens onderzoeksleider William Jungers dat ze evolueerden uit primitieve mensensoorten zoals de Homo erectus of Homo habilis, die respectievelijk 1,6 en 1,8 miljoen jaar geleden in Azië arriveerden.

"Het is einde oefening", aldus Jungers. "Het bewijs is overweldigend." 

Isolatie

De Britse vergelijking met de dwergnijlpaarden zou het kleine lichaam en schedel van de Floresmens kunnen verklaren. Het is al langer bekend dat dieren vaak een kleinere omvang krijgen als ze lange tijd geïsoleerd op een eiland leven.

 “Kijk naar het pygmee-nijlpaard op Madagascar met zijn exceptioneel kleine brein en lichaamsformaat”, verklaart onderzoekster Eleanor Weston van het Natural History Museum op BBC News. “Bij de Floresmensen was waarschijnlijk hetzelfde aan de hand, omdat ze geïsoleerd waren op hun eiland.”