AMSTERDAM - Een internationale groep wetenschappers heeft in China fossielen ontdekt van een dinosaurus, die waarschijnlijk de link vormt tussen de Tyrannosaurus rex en zijn veel kleinere voorouders.

De nieuw ontdekte dinosaurus moet ongeveer 1,5 meter lang zijn geweest en had waarschijnlijk een gewicht van ruim 270 kilo.

Daarmee was het dier een stuk kleiner dan de Tyrannosaurus rex, die ongeveer 4 meter lang was en meer dan 5 ton woog.

De botresten van de zogenaamde Xiongguanlong baimoensis vertonen echter veel overeenkomsten met de lichaamsbouw van de Tyrannosaurus rex.

Ruggengraat

De schedel van het dier is bijvoorbeeld enigszins vierkant van vorm. Sterke botten bij de slapen wijzen op grote kaakspieren. En ook de ruggengraat van de dinosaurus is bijzonder sterk, waarschijnlijk om de grote schedel te kunnen dragen.

Al die eigenschappen komen ook tot uiting in latere fossielen van de Tyrannosaurus rex, zo melden de onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings B van de Britse Royal Society.

Krijt

Tot nu toe zijn er  fossielen gevonden van slechts twee groepen tyrannosaurussen. De Tyrannosaurus rex leefde aan het einde van het Krijt, een geologisch tijdperk dat duurde van ongeveer 145 tot 66 miljoen jaar geleden.

De andere groep met veel kleinere tyrannosaurussen liep al vele tientallen miljoenen jaren eerder op aarde rond.

Gat

“Er is dus een gat van 40 tot 50 miljoen jaar waarvan we maar weinig fossiele gegevens hebben”, zo verklaart de Amerikaanse onderzoeksleider Peter Makovicky op BBC News. “Dat gat kunnen we nu mogelijk opvullen. De X Baimoensis vormt een mooie link tussen de twee groepen.”