AMSTERDAM - Je hersenen functioneren het best als je rond de 22 jaar oud bent en vertonen vijf jaar later al de eerste tekenen van achteruitgang. Dat blijkt uit een nieuw Amerikaans onderzoek.

Wetenschappers van de universiteit van Virginia volgden zeven jaar lang de mentale ontwikkeling van 2000 mensen tussen de 18 en 60 jaar.

De deelnemers aan het experiment maakten elk jaar een uitgebreide test, waarbij hun verstandelijk vermogens in kaart werden gebracht.

Ze moesten bijvoorbeeld puzzels oplossen, lijstjes met woorden onthouden en patronen zoeken in cijfer- en letterreeksen.

Ruimtelijk inzicht

De deelnemers behaalden gemiddeld de beste resultaten op hun 22e. Maar op 27-jarige leeftijd begonnen de prestaties van de meeste mensen geleidelijk af te nemen, vooral bij onderdelen waarbij ruimtelijk inzicht, snelheid van denken en logisch redeneren belangrijk was. Dat meldt de Britse krant Daily Telegraph.

Bij vaardigheden waarbij het geheugen een grote rol speelde, werden de eerste tekenen van achteruitgang gemiddeld op 37-jarige leeftijd gemeten.

Volgens de onderzoekers toont de studie aan dat menselijke hersenen op veel jongere leeftijd worden getroffen door ouderdom dan tot nu toe werd aangenomen.

"Uit onze resultaten blijkt dat sommige aspecten van intellectuele achteruitgang al beginnen als mensen tussen de 20 en 30 jaar oud zijn", aldus onderzoeksleider Timothy Salthouse. "En dan hebben we het over gezonde, goed opgeleide mensen. Met behandelingen tegen ouderdomsziektes zoals Alzheimer zouden we dus eigenlijk op veel jongere leeftijd moeten beginnen."

Taal

Er zijn echter ook verstandelijke vaardigheden die nauwelijks worden beïnvloed door ouderdom. Het onderzoek van Salthouse wijst uit dat mensen hun prestaties op het gebied van taalvaardigheid en het verwerken van algemene informatie blijven verbeteren totdat ze rond de 60 jaar oud zijn.