AMSTERDAM - Chimpansees maken in gedachten een geometrische map van hun omgeving, terwijl ze door het oerwoud slingeren. Dat hebben wetenschappers van het Duitse Max Planck Instituut aangetoond.

Gewapend met GPS-apparaten volgden de onderzoekers ruim zeven maanden lang een groep van twaalf chimpansees in het Taï National Park in Ivoorkust. De dieren bezochten gemiddeld vijftien verschillende locaties per dag in het gebied.

Na een analyse van die tochten op de computer, bleek dat de apen zich vrijwel altijd met grote snelheid in een rechte lijn van de ene naar de andere plek begaven.

Pas wanneer ze hun bestemming- bijvoorbeeld een van hun favoriete fruitbomen - hadden bereikt, minderden ze weer vaart.

Geometrische posities

Volgens de onderzoekers tonen die bevindingen aan dat chimpansees hun routes kiezen aan de hand van geometrische posities die ze in hun hersenen hebben opgeslagen.

De dieren hoeven daardoor waarschijnlijk maar weinig gebruik te maken van oriëntatiepunten in hun directe omgeving. Dat meldt het Britse tijdschrift New Scientist.

"Als je met chimpansees in oerwoud bent is het echt opvallend wij overal een kompas moeten gebruiken, maar dat de dieren precies weten waar ze heen moeten", zegt hoofdonderzoeker Christophe Boesch.

Volgen

De wetenschappers konden de apen tijdens het onderzoek volgen door GPS-ontvangers aan de dieren te koppelen. "Deze studie was mogelijk door verbeterde GPS-technologie", aldus Boesch. " Vijf jaar geleden werkte GPS nog niet goed genoeg in het tropisch regenwoud."

Volgens de onderzoeksleider blijkt uit eerder onderzoek dat mensen die lange tijd in een oerwoud leven uiteindelijk eenzelfde soort geometrisch bewustzijn ontwikkelen als de chimpansees.

"Als je in de stad bent, kun je natuurlijk heel eenvoudig straten gebruiken als oriëntatiepunten", zegt Boesch. "Maar als je een pygmee bent in het tropisch regenwoud, of een Eskimo in een Poolgebied, dan zijn er geen oriëntatiepunten en leer je vanzelf om je op andere manier te verplaatsen."