AMSTERDAM - Bij een opgraving in Zuid-Afrika zijn menselijke haren aangetroffen van ongeveer 200.000 jaar oud. Dat hebben paleontologen van de universiteit van Witwatersrand onthuld in een nieuwe studie.

De Zuid-Afrikaanse onderzoekers ontdekten het haar in gefossiliseerde hyenapoep in de grot Gladysvale in de provincie Gauteng. Met fijne pincetten slaagden ze erin om 40 individuele haren uit het fossiel te onttrekken.

Ouderdom

Het bleek een moeilijke klus om de oorsprong van de vondst te bewijzen. Het haar bevatte geen detecteerbare proteïnen meer en een DNA-test was niet mogelijk vanwege de ouderdom van het materiaal.

Wel lukte het de wetenschappers om de haren sterk te vergroten. Aan de hand van de vorm, grootte en structuur van het materiaal konden ze uiteindelijk vaststellen dat het om menselijke haren ging.

De datering van de hyenapoep wijst erop dat het haar tussen 195.000 en 257.000 jaar oud is, zo meldt Discovery Channel.

Menssoorten

“In die periode leefden er in Afrika volgens onze huidige kennis primitieve mensen als de Homo heidelbergensis. Ook verschenen de eerste anatomisch moderne mensen op het toneel”, aldus hoofdonderzoekster Lucinda Blackwell. “De haren kunnen afkomstig zijn van hen, of van menssoorten die nog niet ontdekt zijn.”

Volgens de wetenschappers wijst de ontdekking van het oude haar in de hyenapoep er ook op dat de eerste mensen bij de jacht stevige concurrentie hadden van hyena’s en dat ze mogelijk zelfs ten prooi vielen aan die dieren.

Mummie

Het oudste menselijke haar tot nu toe was afkomstig van een mummie van de Chinchorro’s, een volk dat ongeveer 9000 jaar geleden leefde in het noorden van Chili.