De inzittenden van de in 2003 verongelukte spaceshuttle Columbia hadden geen enkele kans om het ongeval te overleven.

Dat blijkt uit een nieuw onderzoeksrapport van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.


Volgens de analyse van het onderzoeksteam hadden de astronauten van de Columbia minder dan een minuut de tijd om te reageren op de noodsituatie die ontstond, toen er bij de terugreis naar de aarde superhete gassen het ruimteschip binnendrongen via een gat dat al bij de lancering in de brandstoftank was geslagen. In het 400 pagina’s tellende rapport worden de laatste minuten in de cockpit van de spaceshuttle tot in detail beschreven.

Automatische piloot

Op het moment dat de eerste alarmen afgingen in het ruimteschip, probeerden de zeven bemanningsleden nog wel om de software van de automatische piloot opnieuw op te starten.
Maar door het wegvallen van de luchtdruk in de cabine, raakten alle inzittenden binnen ongeveer 40 seconden buiten bewustzijn. Hun ruimtepakken en helmen bleken niet in staat om ze te beschermen tegen de extreme schokken en hitte waaraan ze daarna werden blootgesteld.

“Gegevens over de posities van de schakelaars in de cockpit bewijzen dat de bemanning keihard heeft gewerkt om weer controle te krijgen over het ruimteschip”, zo verklaart NASA-woordvoerder Wayne Hale in het Britse tijdschrift New Scientist. “Maar we hebben het over een heel korte tijdsperiode in een crisissituatie. Het ongeluk was uiteindelijk niet overleven.

Met de hand

Zelfs als de ruimtepakken van de astronauten wel bestand waren geweest tegen de schokken en de hitte in het ruimtevaartuig, was er volgens de onderzoekscommissie geen kans op redding geweest. De schietstoelen en het parachutesysteem in de spaceshuttle moesten namelijk met de hand worden bediend.

De onderzoekers roepen ontwerpers van ruimtevaartuigen dan ook op om nieuwe pakken en geautomatiseerde noodsystemen te ontwikkelen. Verder adviseert de commissie om de Spaceshuttles uit de vaart te nemen als de bouw van het ruimtestation ISS helemaal is voltooid.

Er staan op dit moment nog negen vluchten met een spaceshuttle op het programma van de NASA. De ruimtevaartorganisatie overweegt zelfs een tiende vlucht.