AMSTERDAM - Zeeschildpadden en ook zalmen laten zich bij hun migratie leiden door de magnetische velden van de aarde, zo concluderen Amerikaanse biologen in een nieuwe studie.

Wetenschappers worstelen al eeuwen met de vraag hoe zalmen en sommige zeeschildpadden na reizen van vele honderden kilometers de weg naar hun geboorteplaats terugvinden om daar te broeden.

Onderzoekers van de Universiteit van North Carolina denken echter genoeg bewijs te hebben verzameld om het raadsel te kunnen verklaren. Ze beweren dat de dieren de eigenschappen van het magnetisch veld op hun geboorteplek onthouden en op basis van die informatie altijd kunnen terugkeren.

Het magnetisch veld van de aarde verschilt in bijna elk gebied. Het signaal is het sterkste in de buurt van de polen en het zwakste rond de evenaar. Volgens de onderzoekers is magnetisme daarom een logisch hulpmiddel voor zeeschildpadden en zalmen bij het bepalen van hun locatie en zwemrichting.

"We geloven dat de dieren het unieke magnetische signaal van hun thuisgebied al vroeg in hun leven leren herkennen en die informatie later blijven gebruiken ", zo verklaart hoofdonderzoeker Kenneth Lohmann in de Britse krant Daily Mail.

Verstoord

Lohmann en zijn collega-onderzoekers hebben in de afgelopen jaren veel experimenten gedaan om de theorie over magnetische navigatie te onderbouwen. Zo toonden ze eerder aan dat het navigatievermogen van zeeschildpadden verstoord kan worden met kunstmatige magnetische velden.

Verder troffen ze in de hersenen van de dieren het magnetische mineraal magnetiet aan. De wetenschappers behandelen in hun studie ook de vraag waarom zeeschildpadden en zalmen altijd terugkeren in hun geboortegebied om te broeden.

"Voor dieren die specifieke omgevingen en omstandigheden nodig hebben om te broeden is het risicovol om een nieuw terrein te verkennen", aldus Lohmann. "Het lijkt erop alsof deze diersoorten daarom voor een eenvoudige strategie hebben gekozen. Ze gaan ervan uit dat een plek die goed genoeg was voor hun eigen geboorte ook goed zal zijn voor de geboorte van hun nageslacht."