AMSTERDAM - Wetenschappers hebben bij de eerste inventaris van zee- en landdieren op de Zuidpool ruim 1200 verschillende soorten geteld.

Onderzoekers van de British Antarctic Survey en de universiteit van Hamburg combineerden bij de telling gegevens van oude wetenschappelijke studies en recente ontdekkingen op de Zuidelijke Orkney eilanden van Antarctica.

In totaal verzamelden ze bewijs voor de aanwezigheid van 1224 dieren, waarvan de meeste (1026) in het Arctische water leven, zo meldt de BBC.

Pinguïn

Het gaat vooral om zee-egels, wormen, schaaldieren en weekdieren. Op het land leven ook enkele grotere dieren zoals de kindbandpinguïn en verschillende soorten zeevogels. Bij de telling werden vijf nieuwe soorten ontdekt, waaronder mosdiertjes en zeepissebedden.

Het is voor het eerst dat een telling van levensvormen is verricht in een poolgebied. "Dit is nog nooit gedaan in Antarctica en ook niet in een ander polair gebied", verklaart onderzoeksleider David Barnes.

Tropen

"Er heerst dan ook een wijdverspreid geloof dat de meeste dieren te vinden zijn in de tropen en dat de diversiteit van het leven afneemt naarmate je dichter bij de polen komt. Maar dat komt vooral omdat wij die gebieden vanaf het land bekijken. We zien alleen het ijs. Onder het zeeoppervlak vind je echter een heel rijke omgeving. Als je er duikt, is het net alsof je een koraalrif bezoekt."

Het onderzoek vond plaats op de Zuidelijke Orkney eilanden omdat daar al tientallen jaren wetenschappers bezig zijn met het verzamelen van gegevens. Met de resultaten van de telling hopen de onderzoekers beter in de gaten te kunnen houden of de natuur in het poolgebied wordt aangetast door klimaatsverandering.

Beginpunt

"Als je wilt meten of hier iets verandert door de opwarming van de aarde en de verzuring van de oceanen, moet je een beginpunt hebben", aldus Barnes. "Dat beginpunt hebben we nu."