DEN HAAG - André Kuipers moet uiterlijk 2011 weer een ruimtevlucht maken. Dat heeft minister Maria van der Hoeven (Economische Zaken) woensdag tijdens een conferentie van ruimtevaartministers in Den Haag bepleit.

Om haar pleidooi te ondersteunen geeft Van der Hoeven "enige miljoenen euro's'' extra uit aan verdere ontwikkeling van het internationale ruimtestation ISS.

Kuipers was in 2004 de eerste Nederlander aan boord van het zwevende ruimtelaboratorium. Die missie duurde tien dagen. Als Kuipers opnieuw wordt gelanceerd, is het de bedoeling dat hij zes maanden in de ruimte verblijft.

Techniek

De bemande ruimtevaart stimuleert de aandacht voor techniek, meent de minister. Die aandacht is nodig omdat er een tekort is aan ingenieurs en andere technici. Dat tekort zal de komende jaren toenemen.

Van der Hoeven kon niet aangeven of Kuipers' eerste vlucht de belangstelling voor werk in technische vakken had aangewakkerd. Wel was de ruimtevlucht voor een aantal scholen aanleiding extra aandacht te besteden aan wetenschap en techniek.

Gezagvoerder

Vorige week werd bekend dat de Belgische astronaut Frank De Winne de eerste gezagvoerder van ISS wordt uit een van de landen ESA, het Europese Ruimtevaart Agentschap.

Dat was voorheen altijd een Rus of en Amerikaan. Volgend jaar krijgt het ISS voor het eerst in de geschiedenis een zeskoppige bemanning. Nu verblijven er standaard drie astronauten aan boord.