AMSTERDAM - Amerikaanse wetenschappers hebben een kunstmatige versie van de ziekte SARS gecreëerd om aan te tonen dat het virus in 2002 is overgeslagen van vleermuizen op mensen.

De onderzoekers van Vanderbilt University en University of North Carolina hebben de reconstructie van het SARS-virus gemaakt aan de hand van het DNA van besmette vleermuizen.

Met het gereconstrueerde virus willen ze de afkomst van de ziekte aantonen en mogelijk in de toekomst vaccins ontwikkelen tegen nieuwe varianten.

Mutatie

Het vermoeden bestaat al langer dat de epidemie van SARS in 2002/2003 is veroorzaakt door vleermuizen. Normaal gesproken is 'vleermuizen-SARS' niet besmettelijk voor mensen, maar de eerste experimenten met het kunstmatige virus tonen aan dat een kleine mutatie al genoeg is om dat te veranderen.

Toen de onderzoekers één gen in het vleermuizenvirus aanpasten, bleek de ziektekiem opeens wel in staat om zich te verspreiden in menselijke cellen.

Dat resultaat toont volgens de wetenschappers aan dat SARS gemakkelijk kan overspringen van vleermuizen op mensen.

Route

"Het idee was dat we het kunstmatige virus zouden gebruiken om de route te laten zien die het vleermuizenvirus heeft afgelegd om een menselijke ziekteverwekker te worden", aldus hoofdonderzoeker Mark Denison.

"Het was een grote verrassing dat zo'n kleine verandering in het virus er al toe leidde dat de ziektekiem efficiënt kon groeien in menselijke cellen."

Het onderzoek met het SARS-virus vindt plaats in streng beveiligde laboratoria. De onderzoekers willen voorlopig doorgaan met de experimenten om beter voorbereid te zijn op toekomstige epidemieën.

Meer epidemieën

"Er zullen in de toekomst meer menselijke epidemieën ontstaan uit virussen van dieren", zegt Denison. "Met deze onderzoeken kunnen we meer te weten komen over de manier waarop virussen overslaan van de ene op de andere soort. Ook kunnen we straks sneller reageren op nieuwe varianten van de ziektekiemen die we bestuderen."