AMSTERDAM - Een dolfijn kan met zijn staart een kracht van maar liefst 96 kilo opwekken, zo hebben Amerikaanse wetenschappers aangetoond. Daarmee lijkt een definitieve verklaring gevonden voor de ongelooflijke zwemsnelheden van de dieren.

De onderzoekers van West Chester University in Pennsylvania brachten de staartkracht van dolfijnen in kaart door de dieren te laten zwemmen in speciale watertanks, waarin ook kleine bolletjes dreven. Terwijl de dolfijnen door het water schoten, berekende een computer de kracht van de staartbewegingen aan de hand van de verplaatsing van de bolletjes en het gewicht van de dieren.

Phelps

Gemiddeld bleken de dolfijnen een stootkracht van maar liefst 96 kilo te kunnen opwekken. Dat is drie keer zo veel als topzwemmer Michael Phelps, zo meldt persbureau Associated Press.

Het is voor het eerst dat onderzoekers de kracht van de dolfijnstaart rechtstreeks hebben gemeten. Met de resultaten van het onderzoek lijkt een verklaring gevonden voor de ongelooflijke snelheden waarmee de dieren door het water schieten. Dolfijnen zijn in staat om een topsnelheid van ver boven de 32 kilometer per uur te bereiken. Ze moeten daarbij zoveel weerstand overwinnen in het water, dat wetenschappers zich lange tijd afvroegen waar de dieren de kracht vandaan haalden.

Spierkracht

In de jaren 30 kwam de Amerikaanse wetenschapper James Gray met een bijzondere theorie over het fenomeen. Hij beweerde dat dolfijnen niet genoeg spieren hadden om zwemsnelheden van boven de 32 kilometer te halen. De dieren zouden hun topsnelheid volgens hem dan ook niet alleen met spierkracht bereiken, maar ook met andere, onverklaarbare eigenschappen. Zijn theorie staat bekend als Gray's Paradox.

Fout

Aan de theorie wordt al langer getwijfeld. Maar het nieuwe onderzoek aan West Chester University toont definitief het ongelijk van Gray aan. Volgens hoofdonderzoeker Frank Fish is de gemeten staartkracht van dolfijnen wel degelijk voldoende om een topsnelheid van ruim 32 kilometer per uur te halen. "Gray zat fout", aldus Fish. "Er is geen paradox. Dolfijnen hebben genoeg spieren om deze snelheden te bereiken."