AMSTERDAM - Australische wetenschappers hebben voor het eerst een walvishaai gefilmd die zijn behoefte doet in de oceaan. Een analyse van de poep moet meer informatie opleveren over de eetgewoontes van de grootste vis ter wereld.

De beelden van de walvishaai zijn geschoten voor het natuurprogramma Natural World van de BBC. Bij de opnames bevestigden onderzoekers camera's aan wilde walvishaaien die voor de westkust van Australië zwommen.

Toen de wetenschappers het filmmateriaal bekeken, stuitten ze op beelden van een walvishaai die zijn behoefte deed. De ontlasting van de vis werd onmiddellijk opgedoken en bestudeerd.

Plankton

Over het gedrag en voeding van de walvishaai is tot nu toe relatief weinig bekend. Het dier is familie van de witte haai, maar ondanks zijn lengte (soms wel 12 meter) ongevaarlijk voor mensen. Waarschijnlijk eten de reuzenvissen vooral plankton en kleine zeedieren.

Hoofdonderzoeker Mark Meekan beschrijft de opgedoken poep als 'wetenschappelijk goud'. "Het komt nogal vreemd over om zo blij te zijn met ontlasting van een walvishaai", zei hij tegen de BBC.

Menselijke arm

"De poep is zo dik als een menselijke arm en stinkt verschrikkelijk. Maar meestal doen deze dieren hun behoeftes in diepere wateren. Het is de eerste keer dat dit is gefilmd. En nu we de poep hebben opgedoken, kunnen we met behulp van genetisch onderzoek meer te weten komen over de precieze voeding van deze dieren", aldus Meekan.

De eerste analyse van de poep wijst erop dat de gefilmde walvishaai veel larven van rode krabben had gegeten. Dat zou verklaren waarom walvishaaien vaak worden gesignaleerd bij koraalriffen aan de westkust van Australië. Dat gebied is een broedplaats voor krabben.