GRONINGEN - Wetenschappers van de Rijksuniversiteit Groningen (RUG) zijn erin geslaagd het DNA van de uitgestorven holenbeer te ontrafelen. Dat meldde de RUG donderdag.

De holenbeer stierf 15.000 jaar geleden uit, tegen het einde van de laatste ijstijd.

Voor het onderzoek gebruikten de wetenschappers een borstbeen van de holenbeer van ongeveer 31.800 jaar oud, dat is gevonden in een grot in Frankrijk.

Uit dit bot ontrafelden de onderzoekers Mitochondriaal DNA (mtDNA), dat zich in tegenstelling tot ander DNA niet in de celkern bevindt en enkel via de vrouwelijke lijn wordt doorgegeven.

Bruine beer

Door het DNA van de holenbeer te vergelijken met dat van de westelijke bruine beer zijn de wetenschappers te weten gekomen dat beide soorten 1,6 miljoen jaar geleden uit elkaar zijn gaan groeien.

Het mtDNA levert een betrouwbare evolutionaire klok. Kleine mutaties in dit DNA treden op volgens een bekende frequentie. Daardoor is het mogelijk aan de hand van het aantal mutaties vast te stellen wanneer twee populaties van dezelfde soort - of twee soorten - begonnen zijn uit elkaar te groeien.

De onderzoekers hebben door het mtDNA van de holenbeer te vergelijken met dat van de (westelijke) bruine beer kunnen afleiden dat beide zustersoorten zijn die 1,6 miljoen jaar geleden uit elkaar zijn gaan groeien. Van de westelijke bruine beer heeft zich slechts zo'n 400.000 jaar geleden de ijsbeer afgesplitst.